Real Crusader Yusef Rodgers: van La La Land tot Amsterdam


Door Pam Werdler

 He was born and raised in Los Angeles, Californië en geen idee waar Amsterdam op de kaart te vinden is. Sinds 2014 is hij woonachtig in – en dol op – Amsterdam en Hollandse stamppot. “Living here has really given me a different perspective on life… I’ve met some great people and learned a lot since I moved here.” Ontmoet Yusef Rodgers (27), in 2014, 2016 en 2017 de Oline/Dline man van het Amsterdam Crusaders eliteteam.

Met de nodige Europese aspiraties in het achterhoofd maakte headcoach Winston Ronde een vreugdedansje toen Rodgers zich in 2014 voor het eerst meldde bij de hoofdstedelijke club. Ronde wist dat de talenten en positieve drijvende kracht van deze hardwerkende en boomlange Amerikaan hem prima van pas zouden komen. En hij kreeg gelijk. Na Rodger’s ‘gapyear’ in 2015 keerde hij terug bij de Cru. Ronde: “Zijn rentree in 2016 heeft een enorme impact gehad in het vertrouwen van de OL waardoor de Cru uiteindelijk ook de EFL finale in 2016 heeft gehaald. Yusef is daar echt een belangrijke schakel in geweest. Hij is een real Crusader and comitted to the program.”

Door de deelname aan het BIG6-toernooi is 2017 voor de Amsterdam Crusaders een belangrijk jaar. Rodgers is één van de zes Amerikanen die zich bij het Amsterdamse eliteteam heeft gemeld om te strijden voor deze hoogste Europese titel. Eerder kondigde de Cru al aan dat DB Leo Watkins, WR Janawski Davis en OC Alonzo Johnson zich bij de Cru-family hebben aangesloten. De bekendmaking van de laatste twee Amerikaanse aanwinsten zal overigens niet lang op zich laten wachten… Maar nu eerst terug naar Rodgers. Maak kennis met deze humorvolle speler die vooral om zichzelf moet lachen “because I’m kinda weird”.

Dertien jaar oud was Rodgers toen hij voor het eerst een ovalen football vasthield. Nadat hij eenmaal aan American football had geroken, was Rodgers niet meer tussen de yardlines weg te denken. Eerst op Crespi Carmelite Highschool in Encino, Californië en aansluitend op de University of Nevada in Las Vegas. Na zijn studie zette Rodgers zijn football carrière voort in Europa. Eerst in Frankrijk waar hij voor het Parijse Fontenay Sous Bois ‘Meteores’ uitkwam. Daarna stond hij in Turkije op de O- en D-line van de Koç Rams uit Istanbul. Tegen het eind van zijn Turkse speelperiode kwam Amsterdam Crusaders in beeld. Rodgers: “I can now say that I prefer the Netherlands by faaaaaar!!! Friendly culture, lots of fun things to do ánd people speak English very well!”

Rodgers is aangenaam verrast door de fysieke en mentale kracht van de meeste Nederlandse teamgenoten en tegenstanders. Over zijn rol in de strijd om de Europese BIG6-bokaal meldt Rodgers: “Ik doe gewoon mijn werk en focus me op technieken en mijn opdrachten. Verder wil ik een positieve stem zijn op het veld en in de kleedkamer en ik probeer te helpen op iedere mogelijke manier. Door hard en op een hoog tempo te werken tijdens de trainingen hoop ik het goede voorbeeld te geven.” Tijdens wedstrijden probeert de atleet vooral op zijn instincten te vertrouwen en ziet hij pass protection als zijn beste skill.

De Amerikaan deelt ook graag zijn mening over de BIG6 competitie. Rodgers: “Honestly I think the league is too top heavy right now”. Naar zijn mening heeft een handjevol teams de beste en meest ervaren spelers in huis. “We need to find a way to grow the game even bigger and spread the knowledge”, aldus Rodgers.

Rodgers heeft ondertussen al veel werkervaring met headcoach Ronde en ziet hem als een rolmodel. Hij heeft Ronde zowel als coach en als mens hoog zitten. Rodgers: “Hij is een pionier op het gebied van de ontwikkeling en groei van American football in Nederland. Coach Ronde weet hoe hij met zijn spelers moet communiceren en hoe hij het beste uit ons krijgt. Hij vertrouwt op zijn instincten en omringt zich met mensen met een groot (football-)hart die willen winnen.” Ronde heeft volgens Rodgers ook veel humor: “He is hilarious!”

Ten slotte zit Rodgers ‘of field’ ook niet stil. Hij startte onlangs een bedrijfje (Rodgers Sports Consulting), geeft groepsfitness training en werkt met jongeren in naschoolse programma’s. Hopelijk houdt al deze activiteit in dat Rodgers voorlopig in Nederland blijft én onderdeel van de Cru-family. Als het aan hem ligt wel: “I’m just very thankful for the opportunity to spend some time here and I hope I can stay for as long as possible”.